Estoy en la superficie; y, mientras tomo el último paso de un hombre en la superficie, que vuelve a casa para algún tiempo ? aunque creemos que no será mucho ? me gustaría sólo decir lo que creo que la historia recordará. El desafío que América ha hecho ahora marcará el destino de la humanidad mañana. Y, mientras dejamos la Luna en Taurus-Littrow, nos vamos cómo vinimos y, si Dios quiere, cómo regresaremos: Con paz y esperanza para toda la humanidad. Buen viaje para toda la tripulación del Apollo XVII.

Gene Cernan, 13 de Diciembre de 1972, Taurus-Littrow, La Luna.

Estas fueron las últimas palabras que un hombre dijo desde la luna, de eso hoy hace 39 años, y ese futuro próximo que decía Gene Cernan en el que el hombre volvería a la luna aún no ha llegado. El Apollo XVII fue la última misión tripulada a la Luna. Poco después la carrera espacial entre la URSS y EE.UU. acabó y la Luna fue perdiendo interés cómo sitio para explorar.

Los programas espaciales de la guerra fría empezaron en 1959, EE.UU. envió hombres en cinco ocasiones (El Apollo XII fue el primero en 1969 y el XVII el último tres años después) y Rusia envió sondas cómo mínimo cinco o seis veces. De repente, en 1976, todo acabó. ¿O no? Para saberlo aquí tenéis una lista de todas las misiones a la luna realizadas después del Apollo XVII:

  • Lunik 24 (URSS). Despegó el 19 de Agosto de 1976, regresó el 22 de Agosto de 1976: Esta fue la última misión de la URSS a la Luna. Fue la última de las series de naves no tripuladas que la URSS envió a la superficie lunar para tratar de conocerlo mejor.
  • Hiten (Japón). Despegó el 24 de Enero de 1990. Se perdió la señal en Marzo de 1993. El Muses A (Nombre con el que se conocía a la sonda lunar antes de despegar, fue la primera misión espacial a la Luna que no era ni soviética ni americana.
  • Clementine (EE.UU.). Despegó el 25 de Enero de 1995. Se perdió la señal en Junio de 1994. Esta misión fue organizada por la NASA y el Departamento de Defensa Americano y la sonda ayudó a obtener un mapa topográfico más preciso de la superficie lunar.
  • Lunar Prospector (EE.UU.). Despegó el 7 de Enero de 1998. Finalizó el 31 de Julio de 1998 cuando se produjo el coche programado contra la superficie lunar. El objetivo de la misión fue investigar la composición de la superficie lunar y estudiar la posible presencia de agua.
  • SMART-1 (UE). Despegó el 27 de Setiembre de 2003. Finalizó el 3 de Setiembre del 2006 al estrellarse, de forma programada, contra la superficie. La sonda realizó el primer estudio detallado de los elementos químicos disponibles en la superficie lunar.
  • Kaguya (Japón). Despegó el 14 de Setiembre de 2007. Se estrelló, intencionadamente, contra un cráter lunar el 10 de Junio de 2009. La sonda proporcionó, entre otros, mapas topográficos de la luna (Se cedieron gratuitamente a google para hacer Google Moon 3D) y la primera observación visual del interior del cráter Shackelton en el polo sur lunar.
  • Chang?e-1 (China). Despegó el 24 de Octubre de 2007. Finalizó al 1 de Marzo de 2009 colisionando (Tal como estaba previsto) con la superficie lunar. La sonda sirvió para obtener imágenes completas de toda la superficie lunar.
  • Chang?e-2 (China). Despegó el 1 de Octubre de 2010. Sigue en órbita. La misión de la sonda fue tomar imágenes de la superficie lunar con mayor resolución que su predecesora para preparar el terreno para un tercera misión china pilotada.
  • Chandrayaan I (India). Despegó el 22 de Octubre de 2008. Finalizó el 29 de Agosto de 2009 al dejar de recibir señales de la sonda. La misión acabó a los diez meses en lugar de los dos años previstos, pero según los científicos se llevaron a cabo el 95% de los objetivos previstos, siendo uno de los conseguidos el colocar la bandera India en la superficie lunar.
  • LCROSS (EE.UU.). Lanzado el 18 de Junio de 2009. Acabó el 9 de Octubre de 2009 al impactar con la superficie lunar. El objetivo de la misión era recolectar información del polvo generado por el impacto de la sonda. La misión fue twitteada en directo y tuvo bastante seguimiento en las redes sociales.
  • LRO (EE.UU.). Lanzado el 18 de Junio de 2009 a la vez que el LCROSS. Sigue en órbita. El objetivo de esta sonda es explorar la superficie lunar para prepararse para futuras misiones humanas a la luna. Se identificaran sitios de alunizaje, recursos potenciales de la luna y se caracterizará el entorno radioactivo. La sonda, al igual que el LCROSS, va twitteando su progreso.

Como podéis ver parece que la luna vuelve a estar en el punto de mira de los programas espaciales de los estados. Y también se está ?abriendo? a iniciativas privadas, google lleva cuatro años con su lunar x-prize que ofrece veinte millones de dólares a aquellos que puedan aterrizar un vehículo robotizado en la luna (Y cumplir con otros requisitos).

 

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